Crémation et incinération : historique des urnes funéraires

La crémation est la pratique consistant à réduire un cadavre à ses éléments essentiels en le brûlant. Voilà, le décor est planté... Dans cet article, je vous propose de vous plonger dans l'histoire de cette coutume des temps les plus lointains à nos jours.

Les premières incinérations dans la Grèce Antique

La pratique de la crémation sur feux ouverts a été introduite dans le monde occidental par les Grecs dès 1000 avant notre ère. Ils semblent avoir adopté la crémation, au départ, comme un impératif de guerre, pour assurer aux soldats tués en territoire étranger des funérailles auxquelles assisteront leur famille et leurs amis. Les cadavres étaient incinérés sur le champ de bataille; puis les cendres ramassées et renvoyées dans leur patrie pour une cérémonie de mise au tombeau. Bien que l'inhumation en terre se poursuive (même une dispersion symbolique de terre sur le corps remplissait les conditions requises, comme le révèle Antigone), la crémation est devenue si étroitement associée à la bravoure et à la vertu virile, au patriotisme et à la gloire militaire qu'elle était considérée comme la seule conclusion appropriée pour un héros.

Les premières incinérations en Grèce Antique

L'Iliade (Homère) montre à quel point les crémations étaient élaborées et importantes. En cela, Zeus lui-même avait forcé Achille à remettre le corps d'Hector à son père afin que lui, le roi Priam de Troie, puisse le faire incinérer royalement. Plus le héros était grand, plus la commémoration était importante. Achille honora son ami Patrocle en organisant un bûcher de 30 mètres carrés. Achille lui-même fut incinéré encore plus glorieusement après sa mort - dans le «vêtement des dieux» après 17 jours de deuil. Après que les flammes aient été éteintes avec du vin, ses os ont été baignés d'huile et de vin et placés dans une urne funéraire dorée avec ceux de Patrocle. De somptueuses fêtes funéraires et des jeux commémoratifs suivirent, et une grande tombe fut érigée pour lui sur un promontoire au-dessus de l'Hellespont.

L'Empire romain et l'apparition des premières urnes funéraires

Urne funéraire céramique

L'Empire romain suivit la mode grecque et troyenne en incinérant ses héros militaires. Virgile (dans l'Enéide) décrit comment, lors d'une trêve de 12 jours déclarée pour que les armées romaines et latines (descendants des Troyens) puissent incinérer leurs guerriers morts, les Latins brûlèrent beaucoup de leurs défunts sans aucun rituel commémoratif, entassant les os et les recouvrant d'un monticule de terre. Les Romains, au contraire, observaient toutes les convenances. Ils couvraient le bûcher de feuilles et le bordaient de cyprès; des troupes criant des cris de guerre en mémoire de leurs compagnons. Ils versèrent le sang d'animaux sur les flammes et, lorsque les feux furent éteints, ils lavèrent les os dans du vin et les placèrent dans des urnes. La crémation est devenue un tel symbole à Rome que la construction et la location d'espaces dans les colombaires (voûtes ou structures similaires avec des niches dans les murs pour recevoir les cendres des morts) devinrent une entreprise très rentable. A partir du deuxième siècle de notre ère, cependant, les crémations dans l'Empire romain furent arrêtées, probablement en raison de la propagation du christianisme. Bien que la crémation ne fût pas explicitement taboue chez les chrétiens, elle n'était pas encouragée par eux à cause d'associations païennes et à cause de la crainte qu'elle puisse interférer avec la résurrection promise. La raison la plus pratique est que les crémations menaçaient de provoquer de graves pénuries de bois, car une grande quantité de bois était abattue pour les bûchers.

Mini urne funéraire céramique

Et dans le reste du monde....

Les coutumes funéraires scandinaves

Les Scandinaves païens préféraient la crémation, estimant qu'elle aidait à libérer l'esprit de la chair et aussi qu'elle empêchait les morts de nuire aux vivants. Les pratiques de ces païens étaient similaires aux crémations épiques grecques et romaines. Après la conversion islandaise au christianisme en l'an 1000 de notre ère, la crémation était devenue rare en Europe occidentale jusqu'au 19ème siècle, sauf en cas d'urgence. Lors d'une épidémie de peste noire en 1656, par exemple, les corps de 60 000 victimes ont été brûlés à Naples en une seule semaine.

Pratiques cinéraires en Orient

En Inde et dans certains autres pays d'Asie où la coutume est ancienne, la crémation était considérée comme très souhaitable. C'était le souhait de tous les hindous pieux d'être incinérés à Varanasi. Le front de mer de cette ville sainte est bordé de dalles de béton et de marbre sur lesquelles étaient érigés des bûchers. Les restes étaient ensuite dispersés dans le Gange. Dans certains pays asiatiques, la crémation n'est accessible qu'à quelques privilégiés ; au Tibet, elle est généralement réservée aux hauts lamas; au Laos, c'est pour ceux qui meurent «heureusement» (c'est-à-dire de causes naturelles à la fin d'une vie paisible et prospère). Les cérémonies de crémation à Bali sont colorées et gaies. Un jour «chanceux», les corps d'un certain nombre de dignes, qui avaient été temporairement enterrés ou embaumés, étaient transportés vers une haute tour décorative en bois et en bambou et ensuite incinérés. Quarante-deux jours plus tard, une deuxième tour, avec des effigies du défunt, était brûlée pour aider l'âme dans son voyage vers le ciel et le paradis. Les cendres des tours, comme celles des corps, étaient dispersées dans l'eau.

Urne funéraire et commémorative aluminium

Apparition de l'incinération telle qu'on la connait

Les prémices

La crémation à la manière moderne est très différente. Les feux ouverts ne sont plus utilisés; au lieu de cela, le corps est placé dans une chambre où une chaleur intense le transforme en une heure ou deux en quelques grammes de cendres blanches et poudreuses qui sont éliminées conformément à la loi pour être dispersées dans un jardin ou un autre endroit préféré, placées dans une urne et gardées à la maison, ou emmenées dans un cimetière pour être enterrées dans une petite parcelle ou placées dans un colombarium.

Le regain d'intérêt pour la crémation en Europe et aux États-Unis a commencé en 1874, lorsque le chirurgien de la reine Victoria, Sir Henry Thompson, a publié son livre influent Cremation : The Treatment of the Body After Death. Il a également créé la Crémation Society of England en association avec Anthony Trollope et Sir John Tenniel, les ducs de Bedford et de Westminster, pour encadrer les pratiques funéraires. Bien que ce ne soit qu'en 1884, un tribunal britannique avait jugé la crémation comme une procédure légale. Cette décision a obtenu un soutien immédiat des deux côtés de l'Atlantique. Pendant plus d'un siècle, les réformateurs sociaux et religieux avaient protesté contre des pratiques telles que les longues veilles ou commémorations parfois désordonnées sur les corps de personnes décédées avant l'enterrement. Les médecins et les ingénieurs sanitaires avaient été alarmés par la pratique de l'inhumation dans les cimetières, jugeant les cimetières saturés et toxiques. Le mouvement britannique a influencé l'action aux États-Unis, où le premier crématorium a été construit à Washington, Pennsylvanie, en 1876. Cinq ans plus tard, la New York Cremation Society a été créée, puis la Cremation Association of America fut créée en 1913. Cependant, la croissance de la pratique a été lente aux États-Unis, où, dans les années 1970, seulement 8% environ des morts étaient incinérés. Elle a été plus facilement acceptée dans certains pays européens et asiatiques : les chiffres en Angleterre, en Allemagne et au Danemark, par exemple, sont supérieurs à 50%. Au Japon, où la crémation était illégale en 1875, la pratique est devenue presque universelle.

Croissance du nombre d'incinérations de nos jours

Au fur et à mesure que la pénurie d'espace dans les cimetière des zones urbaines devient plus sensible et que les objections morales sont dépassées, la crémation peut devenir la principale forme d'inhumation. De nombreuses églises protestantes l'ont activement soutenue; l'église catholique romaine a annoncé que ce n'était pas interdit. La religion juive orthodoxe, cependant, continue de la déclarer interdite. Les objections juridiques - selon lesquelles cela permettrait aux crimes de ne pas être élucidés en absence de corps - sont contrées par les améliorations des techniques et des normes dans les bureaux des médecins légistes. Les propriétaires de cimetière et les entrepreneurs de pompes funèbres ont également minimisé leur opposition, car la crémation s'est avérée non moins rentable que les méthodes d'inhumation plus traditionnelles.

Cérémonies cinéraires pour nos amis les animaux

Pour des raisons sanitaires évidentes et dans le but de na pas surcharger les cimetières classiques, l'incinération de nos animaux est une pratique très courante. De plus, la loi prévoit pour les animaux de plus de 40 kg une incinération obligatoire (notions légales). L'Eternel Ami vous accompagne dans ce long processus de cicatrisation en vous proposant une large gamme d'urnes funéraires, plaques commémoratives et bijoux funéraires.

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